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Le lithium, or blanc de la transition énergétique ?

Publié le 8/09/2016

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L’offre de véhicules électriques s’est fortement diversifiée ces dernières années et la technologie Lithium Ion s’est imposée comme choix technique pour la plupart des constructeurs. Plusieurs experts estiment qu’il n’y aura pas, à moyen terme, de technologie de substitution pour remplacer le lithium. Les pays producteurs entendent en profiter et cherchent à créer sur leur territoire national une "économie du lithium".

La production de lithium est très concentrée. Quatre grands producteurs réalisent 75 % de la production mondiale : SQM (Sociedad Quimica y Minera de Chile), FMC, Chemetall et Talison. Mais la multiplication des projets d’extraction de ce matériau dans le monde (Québec, Chili, Etats-Unis, Bolivie, Chine, Australie) rend la ressource abondante. Fin 2009, SQM a décidé de baisser les prix de 20 % tout en augmentant ses capacités de production. Cette évolution ne peut être que bénéfique à l’essor de la voiture électrique dans la fabrication à grande échelle des batteries au lithium-ion. Le risque de pénurie, largement évoqué il y a quelques années, a totalement disparu, tout comme le fantasme d’envolée des prix.

Le prix des batteries lithium-ion des voitures électriques est en chute libre. En 2010, une batterie lithium-ion coûtait environ 1 000 dollars par kilowattheure, contre 540 dollars/kWh en 2014. Et la tendance devrait s’accélérer, les analystes prévoyant un prix du kilowattheure qui pourrait s’établir à moins de 200 dollars en 2020, soit un coût divisé par 5 sur une décennie..

Par ailleurs, si le lithium est une ressource stratégique pour les fabricants de batteries, celui-ci n’intervient que pour 100 à 150 dollars dans le prix de revient des batteries, c’est à dire quelques pourcents.

Ainsi, le prix des batteries, considéré comme le principal frein au développement des véhicules électriques, devrait encore continuer de baisser d’ici à 2020. Les calculs de coût d’usage de l’OVE (Observatoire du Véhicule d’Entreprise) montrent en 2014 des coûts d’usage similaires entre thermique et électrique sur certains véhicules. On peut ainsi penser que la baisse du prix des batteries va peu à peu effacer ce frein économique et soutenir le développement du véhicule électrique, mais également celui du véhicule hybride qui pourra embarquer des batteries de moins en moins chères et de plus en plus capacitaires.

Un centre de recherche allemand évalue à 10 milliards le parc de véhicules électriques possible avec les réserves de lithium estimées actuellement. Ces chiffres sont à mettre en parallèle du parc actuel automobile mondial d’un peu plus de 1 milliard et d’une projection de l’ordre de 2,5 milliards de véhicules en 2050. C’est en outre sans compter les gisements encore inconnus et la structuration d’une filière de recyclage des batteries lithium encore inexistante.

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